Размножение в искусственных усло­виях — одна из самых трудных задач в рыбоводстве. При работе с тилапией такой проблемы не существует: наобо­рот, очень трудно предотвратить ее не­рест в искусственных условиях. Имен­но в этом заключается основная при­чина широкого распространения тила­пии.

Для разведения тилапии необходи­мы только пруд с рыхлым песчаным дном и небольшое маточное стадо. Не­рестовый пруд зарыбляют тилапией из расчета 25—30 самок и 12—15 сам­цов на 1000 м2. При соответствующей температуре воды  самцы начинают рыть гнезда диаметром 35 см и глубиной 6 см. Самка откладывает в гнезда по 75—250 икринок, а затем собирает их ртом. Самец выпускает в гнезда сперму, которую самка также собирает ртом. Таким образом, опло­дотворение икры происходит во рту у самок; там же в течение трех — пяти дней инкубируется икра. Личинки ос­таются во рту у самок до полной ре­зорбции желточного мешка. Затем ли­чинки начинают свободно плавать, но еще в течение следующих 10—15 дней при появлении малейшей опасности прячутся во рту у самки. В течение все­го этого времени самка почти не пита­ется. Если в период выращивания ли­чинок отсадить от самок, они развива­ются вполне нормально. Очевидно, основная роль самки в этот период сводится к защите личинок от хищни­ков.

Тилапия становится половозрелой в возрасте двух-трех месяцев при длине 6 — 10 см. Достигнув половой зрелости, тилапия нерестится каждые три — шесть недель до тех пор, пока вода в пруду достаточно теплая. Когда тем­пература опускается ниже предела то­лерантности данного вида, половая ак­тивность рыб прекращается. Таким образом, в субтропиках интервал в раз­множении составляет около двух меся­цев, а у экватора его вообще нет. Дру­гие факторы окружающей среды незна­чительно влияют на размножение тила­пии, т. е. она способна размножаться и получать жизнеспособное потомство почти в любой воде. Так, яванская ти­лапия успешно размножается в воде соленостью 35°/оо.

Описанное выше поведение произво­дителей в период нереста относится в основном к яванской тилапии, но оно сходно с поведением всех культивируе­мых видов, за исключением Т. heudeloti, у которой икра инкубируется во рту самцов, Т. galilea, у которой в вы­нашивании икры и личинок принимают одинаковое участие самцы и самки, и Т. sparmanni и Т. zillii, которые нерес­тятся, как и все прочие цихлиды, т. е. откладывают икру на камни или лю­бую гладкую поверхность, хотя роди­тели затем проявляют заботу о своем потомстве. Отсутствие охраны потом­ства компенсируется у Т. sparmanni и Т. zillii большей плодовитостью, напри­мер Т. zillii откладывает до 5000 икри­нок. В естественных условиях из не­скольких тысяч отложенных икринок выживает несколько сотен личинок, что соответствует такому же количест­ву выживших личинок из инкубируе­мых во рту самок икринок, но при раз­ведении в контролируемых условиях от большего количества отложенной икры можно ожидать большего коли­чества молоди, поэтому Т. sparmanni и Т. zillii чаще перенаселяют пруд, чем другие виды тилапии, что в свою оче­редь приводит к снижению темпа роста рыб.